什么是干细胞?

人体包含数百种不同种类的细胞, 对我们的日常健康是很重要的。这些细胞负责我们身体每日的运作, 像是心脏的跳动、大脑的思考、肾脏的血液清理、皮肤的汰换等等。干细胞独特的工作就是制造所有其他种类的细胞。干细胞是新细胞的供应商, 当干细胞分裂时, 它们会制造更多干细胞或是其他种类的细胞。举例来说, 皮肤的干细胞可以制造更多皮肤干细胞, 也可以制造已分化且有特定功能的皮肤细胞, 像是制造黑色素的细胞。

为什么干细胞对您的健康很重要?

当我们受伤或是生病时, 我们体内的细胞同时也会受伤甚至死亡。此时, 干细胞会被活化。干细胞的工作就是要修补受损的身体组织并且更新例行性死亡的其他细胞。如此我们的干细胞才得以使我们保持健康并且防止早发性老化。干细胞就像是我们自己微观医生的军队。

有哪些不同类型的干细胞?

干细胞有许多不同的形式。科学家们认为身体的各个器官都有属于自己的独特干细胞种类, 举例而言, 我们的血液是由造血干细胞所制造。然而, 干细胞也存在于人类最早的发生阶段, 当科学家们培养这类细胞时, 它们被称为胚胎干细胞。之所以科学家们对于胚胎干细胞感到如此地兴奋, 是因为胚胎干细胞的功能就是建造体内所有的器官和组织, 也就是说, 胚胎干细胞不同于成体干细胞, 几乎可以被诱导成任何可能形成的数百种人体细胞, 举例而言, 造血干细胞只能制造血液, 但是胚胎干细胞却能制造血液、骨骼、皮肤、大脑等等。此外, 胚胎干细胞被编程的性质就是要建造组织甚至器官, 然而成体干细胞并不是。这意味着胚胎干细胞具有更强大且自然的器官修复能力。胚胎干细胞源于胚胎生育治疗的所剩余只有几天大的胚胎, 在实验室的培养皿中被制造, 否则将被丢弃。

什么是iPS或诱导性多能干细胞?

科学家们和医生们对于这类被称为诱导性多能干细胞的新型干细胞感到非常兴奋。我们如此兴奋是因为诱导性多能干细胞拥有和胚胎干细胞几乎相同的性质, 却不是源于胚胎, 所以没有道德上的疑虑。此外, 诱导性多能干细胞源自于患者自身的非干细胞, 代表着诱导性多能干细胞得以免除干细胞移植时严重的问题, 就是免疫系统排斥反应的风险。

干细胞如何改变医疗方式与未来前景?

因为干细胞本身具有修补取代生病或年老细胞的功能, 所以科学家们设想的理念是使用干细胞作为各式各样医疗患者的治疗。想法是希望透过给予患者干细胞或干细胞分化成的细胞, 我们得以利用干细胞本身修补的能力使患者健康起来。例如, 如果患者得到心脏病, 我们的目标是藉由给予患者干细胞移植手术, 使移植的干细胞可以修补已受损的心脏。我们目前拥有的自然种群干细胞只具有有限地修补体内损伤的能力。以心脏为例, 心脏本身的干细胞无法达成修补心脏病所造成的损伤, 但是数以百万计的移植干细胞会使修补效果更加强大。因此, 藉由给患者干细胞移植, 我们增强人体愈合的能力, 远超过有限数量体内原有干细胞的愈合能力。然而在干细胞治疗成为普遍的治疗方式以前, 仍有ㄧ些挑战尚待解决,譬如安全性的考量, 因为干细胞有可能形成肿瘤并且引发免疫排斥反应。虽然如此, 干细胞仍可能改变医疗方式, 在仅仅十到二十年之内, 大部份的人将会认识已有干细胞移植的人, 甚至可能我们自己已有干细胞移植。干细胞有希望治疗大部份人类主要的疾病, 包括癌症、心脏病、帕金森氏症、多发性硬化症、中风、亨廷顿氏病、脊椎损伤等等。

现有的干细胞治疗以及为何多数医生建议你应该谨慎考虑仅将干细胞治疗当作最后的选择?

目前科学家们已证实有些干细胞治疗是安全且有效的, 最好的例子就是骨髓移植。然而, 在世界各国仍然提供并且广告有关许多尚未被证实安全且有效的治疗方式。这些治疗方式通常会引发媒体大量的帮助, 并且多半有诸如体育选手之类的名人获得这些治疗。概括而言, 干细胞领域的科学家和医师们提醒患者提防这些治疗, 因为目前对于这些治疗的功效和安全性仍不是很清楚, 曾有患者死亡的案例发生。经常有患者问我们干细胞填充有危害吗?虽然在面对无法治愈的疾病时, 考虑各样的选择是很合理的, 但是我们建议你将干细胞治疗作为最后的选择, 并且要在和你的医生讨论过后再作决定。

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